“Wij hebben een eigen muzikale identiteit ontwikkeld”

Dit jaar is het precies tien jaar geleden dat Wouter Heeren, Jan Derks en Guido Joseph elkaar leerden kennen op de Popafdeling van Codarts. Sindsdien is er onwaarschijnlijk veel gebeurd. Samen met de twee andere leden van Chef’Special; Joshua Nolet en Wouter Prudon, speelden ze bijvoorbeeld op Pinkpop, Lowlands en Sziget en verkochten ze de Heineken Music Hall twee keer uit. Ook zijn er twee albums en twee EP’s uitgebracht. Sinds kort kan hier nog een mijlpaal aan toe worden gevoegd: een contract bij het Amerikaanse label Atlantic én een tour door Amerika.

Na een jaar waarin Chef’Special zo’n negen maanden heeft doorgebracht in de Verenigde Staten, zitten Wouter, Jan en Guido vandaag weer in hun opnamestudio in Haarlem. Het touren door Amerika vonden ze geweldig. “We hebben een klein beetje kunnen snuffelen aan het leven van een internationale artiest. Het is bizar om voor zo’n lange periode in een bus te wonen, en elke avond op een andere plek te spelen”, legt toetsenist Wouter uit. De band heeft een aardige voet aan de grond gekregen aan de andere kant van de oceaan. “Onze single In your arms is in Denver en Seattle een hit. Los Angeles en Manhattan staan in de top drie van plekken waar het nummer wereldwijd het meest gestreamd is”, vervolgt Wouter. Er zijn niet veel Nederlandse bands die touren door Amerika én overseas hebben getekend bij een groot label. Hoe is dat deze jongens toch gelukt?

“Ieder beginnend bandje weet hoe moeilijk het is om aan optredens te komen”, legt Jan, de basgitarist, uit. “Dat was bij ons in 2008 niet anders. Wij begonnen daarom een tour langs surfplekken in Frankrijk en Spanje. We liepen campings op en barretjes in en vroegen of we mochten komen spelen in ruil voor een slaapplaats. Vaak namen we een camera mee, dan zeiden we dat we een videoclip aan het opnemen waren; dat vond iedereen wel interessant, haha. Zo hebben we een goede livereputatie opgebouwd. Het leek onze manager Paul Heijnk vervolgens een goed idee die aanpak uit te diepen.” Ook in Nederland speelde Chef’Special menig strandtent plat. Langzamerhand deden ze steeds meer naamsbekendheid op in de surfwereld. “Achteraf was dat een hele goede keus: de surfscene is hecht en bestaat uit een groot netwerk van mensen die van muziek houden en er graag over praten. Het is heel belangrijk voor een beginnende band te weten welke mensen je wilt bereiken met jouw muziek. Zij zullen je gaan volgen en ondersteunen”, vult de gitarist Guido aan.

Niet lang daarna studeren Wouter en Guido in de zomer van 2010 af aan Codarts. In een gat vallen ze niet: een maand later start de opname van hun eerste album: One for the Mrs – vernoemd naar de bus ‘The Mrs’ waarmee ze langs de Franse & Spaanse kust reden. Het album wordt opgenomen in samenwerking met Jasper Zuidervaart, die ze ontmoet hebben tijdens hun studententijd. “We hebben op Codarts in gang gezet waar we na het behalen van ons diploma mee door zijn gegaan”, zegt Guido. “We leerden niet alleen ons muzikale plafond verhogen, ook deden we waardevolle contacten op. En we zijn begonnen met het ontwikkelen van onze eigen muzikale identiteit”, legt Jan uit.

Het album is onderdeel van een lange termijnplan wat ze samen met manager Paul Heijnk stap voor stap hebben uitgestippeld. “Iedere stap die we vanaf 2008 hebben ondernomen, was doordacht”, vertelt Wouter. Ze doen in 2009 mee aan de Popronde; daarna volgen de eerste radio-optredens “eerst lokaal, en uiteindelijk bij 3FM”; een optreden bij DWDD is een doorslaand succes en in 2011 wordt het hoofddoel van het eerste lange termijnplan behaald: Chef’Special speelt op Lowlands. “Dat was een magisch moment. We speelden in de Charley, een relatief kleine tent, maar het was bomvol, het publiek stond letterlijk óveral. We hadden allemaal het gevoel dat alle zaadjes die we de jaren daarvoor gezaaid hadden tegelijkertijd in bloei stonden”, vertelt Jan.

En natuurlijk is de band inmiddels alweer volop bezig met een nieuw lange termijnplan. Zo is een nieuw album op komst, dat zowel in Europa als in Amerika verschijnt. “Dat wordt een goede mix tussen de typische Chef’Special live energie en nieuwe elektronische invloeden”, vertelt Guido. Ook wil de band Amerika graag verder veroveren. “Wij hebben nu een paar maanden getourd en dat vonden we natuurlijk helemaal te gek, maar er zijn genoeg grote artiesten die twee jaar lang onafgebroken touren. Die houding, altijd de blik naar boven richten en altijd verder willen kijken, typeert ons en heeft ons gebracht waar we nu zijn”, zegt Guido lachend.